Nantes

La plus à l'ouest des grandes villes de France, Nantes est l'une de ces villes qui n'est sur la route nulle part ailleurs. Au moins que c'est la situation aujourd'hui; dans le passé, c'était très différent.

Jusqu'au XIXe siècle, Nantes était l'une des villes portuaires les plus importantes de France. Au Moyen Âge, c'était l'un des plus grands ports de France pour le commerce avec d'autres parties de l'Europe, notamment avec l'Angleterre et le Portugal; plus tard, c'était la porte d'entrée de l'Amérique du Nord, le port par lequel entrait et sortait une bonne partie du commerce international de la France, non seulement avec le Canada, l'Acadie et les États-Unis naissants, mais aussi avec les Caraïbes et d'autres parties du monde.

Et puis les navires se sont agrandis et les chemins de fer ont rendu le transport terrestre plus rapide et plus facile et Nantes, tout comme Bristol au Royaume-Uni, s'est retrouvée «en haut de la crique», trop loin à l'intérieur des terres le long d'un estuaire à marée pour répondre aux nouvelles exigences de la navigation internationale. Et, comme à Bristol ou même - plus récemment - à Londres et dans d'autres villes, l'activité portuaire fluviale de Nantes a diminué et l'importance économique de la ville a chuté, alors que les affaires se déplaçaient en aval, en l'occurrence Saint-Nazaire, à l'embouchure de la Loire.

À ce moment-là cependant, Nantes était déjà trop fortement établie en tant que ville, et trop grande, pour disparaître. Au cours des siècles passés, la ville qui montait la garde sur le point de pont le plus bas de la Loire avait été la capitale des puissants ducs de Bretagne, et la ville avait grandi autour de leur forteresse massive près du bord de l'eau, le château des Ducs de Bretagne. . Plus tard, alors que la France devint l'une des grandes puissances coloniales d'Europe, le commerce apporta une grande richesse à la ville qui grandit en taille et en influence. Les marchands de Nantes, comme leurs homologues des grandes villes portuaires européennes de l'époque, étaient actifs dans la traite négrière avec les Amériques, qui était l'une des entreprises qui enrichit la ville au 18e siècle, jusqu'à la Révolution française quand 1794 La France est la première nation européenne à interdire l'esclavage dans tous ses domaines.

Aujourd'hui, Nantes est la huitième ville de France, avec une population de plus de 600 000 habitants en zone urbaine. La partie historique de la ville se dresse sur la rive nord de la Loire, au confluent de l'Erdre. La rencontre des deux rivières n'est cependant pas une caractéristique, car dans les années 1930, le bas de l'Erdre était comblé pour faire plus de place dans le centre-ville, et le fleuve se jette désormais dans la Loire via un tunnel-canal.

Outre son château médiéval / Renaissance, qui abrite aujourd'hui le musée de la ville, et la cathédrale médiévale tardive Saint-Pierre-et-Saint-Paul, le centre historique de Nantes est en grande partie caractérisé par des rues et des bâtiments érigés à l'époque de la l'apogée commerciale de la ville, de la fin du 17e siècle au début du 19e siècle. Cela contribue à donner à Nantes un léger sentiment parisien - comme une petite version de Paris dans l'ouest de la France.

La zone portuaire autrefois très fréquentée de Nantes est maintenant très calme; le petit navire de commerce qui remonte encore la Loire jusqu'à Nantes utilise les quais du côté sud de la Loire ou de la périphérie ouest de la ville, et les quelques paquebots qui composent l'estuaire de la Loire doivent accoster bien à l'écart de le centre. Le quai de la Fosse, le plus proche du centre-ville, ne dispose d'aucune navigation commerciale, mais est desservi par des bateaux de plaisance et abrite quelques navires historiques, dont le Maillé-Brézé, navire de guerre historique et musée naval.

Aujourd'hui, plus qu'un port, Nantes est le hub administratif ,médiatique et commercial du nord-ouest de la France. La ville qui fut jusqu'au XVIe siècle la capitale de la Bretagne ne fait plus partie de la Bretagne; le département de la Loire Atlantique, dont il est la capitale, a été définitivement séparé de la Bretagne sous le gouvernement de Vichy pendant la seconde guerre mondiale, et est depuis devenu la capitale d'une nouvelle région administrative - avec peu de base historique - le Pays de la Loire, créée en 1963. A ce titre, Nantes reste une capitale régionale ... mais plus la capitale de la Bretagne. C'est maintenant Rennes.